¿Cómo explicar el súbito incremento del tamaño de nuestro cerebro en el Pleistoceno Inferior?

Hace poco más de dos millones de años el cerebro de las especies del género Homo experimentó un crecimiento exponencial. En muy poco tiempo los homininos pasamos de tener un cerebro de unos 400 centímetros cúbicos (c.c.) a superar fácilmente la cifra de 1.000 c.c. El promedio del volumen actual de nuestro cerebro (unos 1.350 c.c.) fue sobrepasado por numerosos individuos de las poblaciones europeas del Pleistoceno Medio, hace unos 400.000 años. A juzgar por los datos disponibles en la actualidad, los neandertales del Pleistoceno Superior llegaron incluso a superar el tamaño promedio de las poblaciones recientes de Homo sapiens ¿Cómo explicar este súbito incremento, cuando el tamaño del cerebro de los homininos se mantuvo inalterado durante cuatro millones de años en cifras similares a las de los chimpancés actuales?

pleistoceno

Por descontado, los genetistas tienen las claves para mostrarnos que variaciones de los genes responsables del incremento en el número de las neuronas del neocórtex cerebral pudieron experimentar una selección positiva. Sin esa base genética no puede explicarse el cambio. Pero resulta muy interesante preguntarse sobre las características del medio donde sucedió el espectacular incremento del cerebro. En primer lugar, conviene recordar que nuestro cerebro consume entre el 20 y el 25% de la energía que necesitamos para el metabolismo basal. En esas circunstancias, es evidente que los miembros de especies como Homo habilis, Homo rudolfensis y Homo ergaster (por citar las africanas) tuvieron que conseguir alimentos mucho más energéticos que los de sus predecesores, los australopitecos. En Homo ergaster el volumen del cerebro llegó a crecer hasta un 100% más que en los australopitecos. Y ese cambio sucedió en menos de medio millón de años.

Es muy interesante situar los yacimientos africanos del Pleistoceno Inferior donde se encuentran fósiles del género Homo. Todos ellos están asociados a las riberas de los grandes lagos del Valle del Rift o a los ríos que discurrían por vastas regiones del este de África. Parece una obviedad pensar que los humanos de entonces (como ha sucedido desde siempre) estuvieron condicionados por la presencia de agua dulce en su medio natural. No solamente necesitaban beber, sino que los mamíferos que consumían también estaban irremediablemente asociados al agua. No obstante, podemos reflexionar sobre una cuestión también muy obvia, que nos puede dar las claves sobre el incremento del tamaño del cerebro.

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Aproximadamente el 60% de cerebro está formado por lípidos. Una parte sustancial de este componente está formado por ácidos grasos omega 3, de los que casi el 100% es DHA (ácido docosahexaenoico). Nuestro organismo es capaz de conseguir DHA en pequeñas cantidades, mediante la transformación del ácido alfa-linolénico. Pero la cantidad diaria necesaria y recomendable para nuestra salud procede de peces de agua dulce y marinos que, a su vez, lo obtienen del consumo de ciertas algas. La carne y los huevos también contienen DHA, pero en menor cantidad. Con esta información podemos especular que nuestros ancestros del Pleistoceno Inferior pudieron ser maestros en el arte de la pesca. Los yacimientos arqueológicos nos muestran los restos fosilizados de los mamíferos que descuartizaron con sus herramientas de piedra. Pero es más complicado encontrar evidencias del consumo de truchas o salmones. Así que nos queda la lógica de una hipótesis, que ganará en consistencia con el paso del tiempo. No me cabe duda de así será. Sabemos que los bonobos consumen algo de pescado ¿Tenemos alguna razón para dudar que las especies del género Homo fueran hábiles consiguiendo peces en las orillas de los lagos y los ríos?

Y como el mayor crecimiento del volumen del cerebro sucede en los primeros años de vida, las crías de especies como Homo ergaster únicamente tenían acceso al DHA mediante la lactancia (la leche materna es muy rica en DHA). En la actualidad podemos añadir este ácido graso a los preparados lácteos, supliendo en parte las enormes necesidades de los niños. El cerebro de nuestros hijos crece mucho más deprisa que cualquier otra parte del organismo durante los seis primeros años de vida. En el Pleistoceno Inferior los miembros de especies como Homo ergaster no tenían otra opción que la lactancia, para conseguir que el cerebro de sus hijos alcanzara valores de hasta 850 c.c. La fuente más segura y abundante de DHA para las madres tuvo que residir en la habilidad para conseguir los peces, que abundaban en los grandes lagos del Gran Valle del Rift y en los ríos que surcaban las sabanas del este de África.

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9 pensamientos en “¿Cómo explicar el súbito incremento del tamaño de nuestro cerebro en el Pleistoceno Inferior?

  1. RAPONE GIORGIO

    Il Baratto può essere stata la causa dell’iniziazione dell’aumento della massa cerebrale. Con il Baratto l’umana gente ha dovuto dare corso ad una costruttiva socializzazione basata sugli scambi. la concorrenzialità nel dare per avere può avere sviluppato la genialità, la quale richiedeva un aumento dei neuroni medesimi.

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  2. A. García Leal

    Creo que el artículo omite un detalle fundamental, y es que los propios cerebros son ricos en DHA, por lo que éste podría obtenerse en abundancia sin más que consumir los sesos de los animales cazados (como es razonable suponer que hacían nuestros ancestros) sin necesidad de andar persiguiendo escurridizos peces.

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  3. Pablo Olea Reguera

    Hola José María:
    Como repasamos en el Curso de la UBU, el Sistema Digestivo dejó su preponderancia a favor del Sistema Neuronal, o Cerebral, aproximadamente cuando Ergaster no había salido de Africa.
    Digo yó que nos gustan las “barbacoas” por algo (de carne y también de pescado). No tendría algo que ver el Fuego con el tamaño cerebral?.
    Un saludo. Pablo.

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  4. Jose María

    Muchas gracias por el comentario de A. García Leal. Ya sabes que en ciencia todo son hipótesis que intentamos contrastar. El tema que comento en este post es complejo de contrastar.
    También es interesante recordar que durante muchos años se ha debatido sobre la hipótesis del homínido carroñero vs. cazador. Pocos investigadores admiten la caza de animales medianos o grandes en ese período, cuando el cerebro creció de manera muy rápida. Recuerda que estos humanos apenas superaban los 100 cm de estatura. Eso no significa que no cazaran; pero es difícil pensar en la caza diaria de presas de gran tamaño. Si eran carroñeros pasivos o activos, ese recurso tampoco sería muy abundante.

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  5. Jose María

    Hola Pablo,
    El uso sistemático del fuego es muy posterior al incremento del tamaño del cerebro. Las evidencias más antiguas del uso sistemático del fuego están en un yacimiento de Israel (800.000 años), que no todos los especialistas aceptan como válidas. En Europa tenemos fuego en 400.000 años, cuando el cerebro ya alcanzó un tamaño casi idéntico al actual. Así que cerebro grande y fuego no es una hipótesis razonable. Un cordial saludo

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  6. David

    I’m afraid the translation from the original Spanish was of poor quality, which made understanding quite difficult.

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  7. Fandoval

    It is important to consider an exponential increase of the human brain since the last 7 million years according to the following formula:
    y=0.55 (x+7)to the 4th +300
    where y is the brain volume in cc, and x is the age in million years.

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