El yacimiento neandertal de Vilafamés

Como anuncié a primeros de enero, quiero presentar en este blog un inventario de la mayoría de los yacimientos españoles del Pleistoceno Superior con restos neandertales. En este post presento un yacimiento localizado a las afueras de Vilafamés, en Castellón.

Vista panorámica de la localidad de Vilafamés (Castellón). Fuente: Los viajes de Bevi. La Bellota Viajera.

En los inicios de los años 1980s, cuando apenas comenzaba mi carrera como científico, contactó con nuestro grupo de trabajo en la Universidad Complutense de Madrid (UCM) el entonces director del Museo Arqueológico de Castellón Francesc Gusi. Tenía interés por el estudio de un par de restos fósiles aparecidos en una pequeña cueva del bonito pueblo de Vilafamés. Curiosamente, ni mi colega Juan Luis Arsuaga ni yo mismo, que realizábamos la tesis doctoral en el mismo Departamento de la UCM, sabíamos que el responsable de la excavación aquella cueva era Eudald Carbonell ¿Guiños del destino? Es posible.

Reproducción del húmero neandertal de Vilafamés. Foto del autor.

Los fósiles consistían en la mitad inferior de un húmero, que todavía tenía adheridos los restos de un sedimento carbonatado muy endurecido, y un pequeño fragmento de hueso coxal. Nos dijeron que podía tratarse de restos neandertales, aunque la cronología del yacimiento tan solo se había estimado mediante los fósiles de animales recuperados hasta entonces. Tuvimos ocasión de verlos por primera vez en 1982 en nuestra visita al Museo de Castellón. Francesc Gusi tenía noticias por nuestra directora común de tesis, la Dra. Pilar Julia Pérez, de que Juan Luis Arsuaga realizaba su tesis sobre la evolución de la pelvis, mientras que quién escribes estas líneas había desarrollado su trabajo final de carrera sobre la anatomía de los huesos largos humanos. Así que teníamos algo de experiencia para abordar el estudio. No era sencillo, porque en aquella época apenas había restos fósiles en España. La bibliografía disponible era muy limitada y se trataba de nuestra primera aproximación a un estudio de tanta responsabilidad.

Con la osadía que da la juventud nos pusimos manos a la obra, buscando información sobre otros fósiles neandertales. Finalmente fuimos capaces de redactar un trabajo muy digno, que se publicó en 1983 en una revista española. En aquella época los expertos en arqueología y paleontología de nuestro país todavía no se prodigaban en las revistas extranjeras. Aun estábamos en la prehistoria de la Prehistoria.

Ese mismo año, tras nuestra primera campaña de verano en la sierra de Atapuerca, visité el yacimiento de Vilafamés durante el mes de septiembre. Me recibieron con entusiasmo el propio Eudald Carbonell y su pequeño grupo de excavadores. Pude comprobar entonces las enormes dificultades que entrañaba la intervención de aquel lugar, con un sedimento tan endurecido por el carbonato cálcico, que solo podía excavarse mediante martillo y cincel. No es de extrañar que pronto se abandonara la excavación, que contaba con muy poco medios. Ni tan siquiera existen fotografías del yacimiento y de la excavación a disposición de la comunidad científica.

Andreu Ollé, un alumno aventajado del propio Eudald Carbonell, retomó la excavación hace poco tiempo y aparecieron nuevos restos fósiles, incluyendo un canino humano de leche. En los próximos meses comenzamos un estudio sistemático de todos los fósiles, que contempla la posibilidad de obtener ADN y de utilizar las técnicas más avanzadas de la actualidad para la investigación. Si todo va bien, en 2108 puede haber noticias científicas importantes de los fósiles de este yacimiento tan prometedor. Su actual responsable cuenta con un buen equipo y medios razonables. El yacimiento de Vilafamés puede ser fuente de nuevos descubrimientos sobre la población neandertal que habitó la península Ibérica durante el Pleistoceno Superior.

José María Bermúdez de Castro

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Un pensamiento en “El yacimiento neandertal de Vilafamés

  1. Pablo Olea Reguera

    Estimado Profesor, sabes que todo lo que sea Neandertal me produce un interés especial. Tanto a Eudald como a tí os ruego me tengais en cuentan para cualquier labor de ayuda ó apoyo. Un fuerte abrazo y como siempre a vuestra disposición, ya soy capaz de sujetarme en pié y veo casi como antes. Un fuerte abrazo.

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